卡特任美国总统时期,美国政府接受了中国提出的建交三原则,即在台湾问题上“断交、撤军、废约”三原则,中美建交的障碍得以排除。1978年12月16日,中美两国分别在北京和华盛顿同时宣布了中美建交的联合公报。1979年1月1日,中美正式建立大使级外交关系。在中美建交谈判的过程中,卡特总统向邓小平发出了正式访问美国的邀请。1月28日至2月5日,邓小平访美。他是第一位正式访美的中国领导人。这次访问取得了圆满成功,对发展中美两国关系起到了良好和巨大的推动作用。中国从此开始全面走上了“面向世界”、“面向未来”的道路。

资料图片:1979年1月1日,美国驻中国联络处主任伍德科克举行招待会,庆祝美利坚合众国和中华人民共和国建立外交关系。时任国务院副总理的邓小平同伍德科克在招待会上祝酒。新华社发

布热津斯基的访华预示着一度陷于停顿的中美关系正常化进程重新驶入快车道

1972年《中美上海公报》发表后,中美双方开始就建交展开谈判,但由于各种因素的阻碍,谈判一直没能取得重大进展。1977年,卡特入主白宫,就任第39任美国总统。上任伊始,他并没有将中美关系正常化摆上紧迫的议事日程。当时卡特政府分为两派:一派以国务卿万斯为首,主张把对苏关系放在首位,对华关系从属对苏关系;另一派以总统国家安全事务助理布热津斯基为首,主张联华制苏,认为尽早实现中美关系正常化对美国有利。卡特上任第一年,基本上采纳了万斯的主张,热衷于同苏联进行限制战略武器谈判。在卡特列出的15条需加处理的重要事项中,中美关系并不在其内。卡特犹豫不决的原因有几个方面:一是怕刺激苏联,影响苏美关系;二是担心遭到国内反华亲台势力的反对;三是当时他向国会提出的巴拿马运河条约尚待批准,不愿分散精力;四是与上述三项有关的内部两派争论,尚无定论。而到了1978年时,情况发生了变化,美苏会谈僵持不下,双方矛盾加剧。1978年4月,巴拿马运河条约在美国国会通过,卡特不再有后顾之忧,在对华政策上逐渐向布热津斯基一派靠拢。

这个时候,恰逢中国开始把工作的中心转移到建设“四个现代化”的战略目标上来,迫切需要一个安全稳定的国际环境。